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El nombre de Vélez-Málaga parece proceder del árabe Ballix Malaca, que significa roca o fortaleza. La presencia árabe dejó su impronta modelando de alguna manera el núcleo urbano. Preside la fisonomía ciudadana la parroquia de Santa María la Mayor, edificio del siglo XVI quese construyó sobre la antigua mezquita. Algunos investigadores opinan que la iglesia fue fundada el año 50 de nuestra era. Protege el conjunto la Fortaleza, que data del siglo XIII y de la que aún se conservan algunos muros y su Torre de Homenaje, reconstruida en 1970. Desde esta torre se domina la ciudad y sus contornos.La parte antigua de la ciudad de Vélez fue declarada conjunto histórico-artístico en noviembre de1970.

El Barrio de La Villa es el núcleo embrionario de la ciudad. El trazado urbanístico y la arquitectura son de claro origen árabe. Se abría a la ciudad por cuatro puertas, de las que se conservan dos: Puerta Real y Puerta de Antequera.

Cercana a la primera se encuentra la Fuente de Fernando VI, que data de 1758 y es de gran belleza en su conjunto, con ornamentación rococó.

La iglesia del Convento de San José de la Soledad, aunque muy deteriorada, ofrece una fachada de corte manierista del siglo XVII. Fue fundado por fray Antonio de Jesús en 1591. Hoy se ha reconstruido como teatro. Hospital de San Marcos, con un modélico patio mudéjar y un pequeño camarín rococó del XVIII en su capilla.

En el inventario histórico-artístico de Vélez-Málaga cabe citar también la ermita de Nuestra Señora de los Remedios, de mediados del siglo XVII, reformada posteriormente; la de la Virgen de la Cabeza, de comienzos del siglo XVIII, y la más antigua de San Sebastián, de fines del XV. También, la Casa de Cervantes, bello edificio del último tercio del siglo XVI donde pernoctó el autor de El Quijote en las ocasiones en que visitó Vélez como recaudador.

Dentro de la arquitectura religiosa, son motivo de interés las capillas callejeras, tales como la de Nuestra Señora de la Piedad, la de la Cruz del Cordero, Cruz del Arrabal y la de la Virgen de los Desamparados.